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Descubren el planeta enano más pequeño del sistema solar

Hasta ahora, Cares ostentaba ser el más pequeño de los planetas enanos del sistema solar, pero un grupo de astrónomos ha revelado que el asteroide Higía, situado en el cinturón de asteroides, entre las órbitas de Marte y Júpiter, podría ser clasificado como planeta enano, y con ello transformarse en el menor de estos cuerpos espaciales.

Los astrónomos han observado a Higía con una resolución lo suficientemente alta como para analizar su superficie y determinar su forma esférica y su tamaño, de acuerdo a un estudio publicado en Nature Astronomy.

Poseer forma esférica era el último requisito que el ahora planeta enano debía cumplir para poder ser categorizado de esa manera. Higía automáticamente satisfacía los tres requisitos restantes por pertenecer al cinturón de asteroides. Esto son orbitar alrededor del Sol, no ser un satélite y no haber despejado de su órbita otros cuerpos.

El hallazgo se ha realizado gracias al instrumento Sphere del Telescopio Muy Grande (Very Large Telescope, VLT) del Observatorio Europeo Austral (ESO). Según explica Pierre Vernazza del Laboratorio de Astrofísica de Marsella, Francia, Sphere es uno de los sistemas de imagen más potentes del mundo, consigna La Vanguardia. 

El equipo también se sirvió de las observaciones para acotar el tamaño del ahora planeta enano, situando su diámetro en poco más de los 430 kilómetros. Plutón, el más famoso de los planetas enanos, posee un diámetro cercano a los 2.400 kilómetros. El destronado Ceres, está cerca de los 950 kilómetros.

Las observaciones también revelaron que Higía no presentaba el gran cráter que los científicos esperaban ver en su superficie. Higía es el principal miembro de una de las mayores familias de asteroides, con cerca de 7.000 objetos, todos ellos originados a partir del mismo cuerpo progenitor.

Foto: Observatorio Europeo Austral (ESO).

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